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Opération Ivy Bells: le programme très secret américain qui a mis sur écoute un câble sous-marin soviétique

Opération Ivy Bells: le programme très secret américain qui a mis sur écoute un câble sous-marin soviétique


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Pendant la guerre froide, les États-Unis cherchaient désespérément à connaître les missiles balistiques intercontinentaux soviétiques et les capacités nucléaires de première frappe de la Russie.

Puis, au début des années 1970, les États-Unis ont appris l'existence d'un câble de communication sous-marin reliant la base navale de la flotte soviétique du Pacifique à Petropavlovsk au quartier général de la flotte sur le continent à Vladivostok.

Le câble passait sous leMer d'Okhotsk, entre la péninsule du Kamtchatka et le continent russe. La Russie considérait la mer d'Okhotsk comme faisant partie de ses eaux territoriales et l'entrée était interdite aux navires étrangers.

Pour s'assurer que leur souveraineté ne soit pas violée, la marine soviétique a installé un réseau de dispositifs de détection sonore sur le fond marin qui a été conçu pour détecter les intrus.

Les quatre défis du capitaine James Bradley

En 1966, James F. Bradley Jr. est devenu directeur de la guerre sous-marine pour le US Office of Naval Intelligence. En 1968, il a dirigé la mission qui a envoyé un sous-marin, l'USS Halibut, à la recherche du sous-marin soviétique abattu dans le Pacifique. K-129.

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En 1970, Bradley a décidé de puiser dans le câble sous-marin soviétique nouvellement identifié, et est ainsi né Opération Ivy Bells. Bradley pensait que les Soviétiques n'avaient pas pris la peine de crypter le câble parce qu'il était enterré si profondément sous l'eau et qu'il était si proche de la côte russe.

Son premier défi a été de trouver un moyen de payer pour une mission de branchement du câble. En 1970, la marine américaine travaillait sur un programme de véhicule de sauvetage par immersion profonde (DSRV), qui était un véhicule capable de secourir les sous-mariniers en cas d'accident. La Marine a détourné des fonds de ce programme et a équipé le Flétan avec quelque chose qui ressemblait à un véhicule DSRV, mais qui était en fait ce qu'on appelle un lock-out de plongeur, et qui s'appelait la "Bat Cave".

Le deuxième défi de Bradley était de trouver un moyen pour les plongeurs de rester à une profondeur de 400 pieds pendant les quelques heures qu'il faudrait pour installer une écoute électronique sur le câble. Sa réponse était l'hélium.

À la surface, vous et moi respirons un mélange d'environ 80% d'azote et 20% d'oxygène. Depuis les années 1950, le capitaine de la marine américaine George F. Bond avait expérimenté des gaz qui permettraient aux plongeurs d'atteindre des profondeurs beaucoup plus profondes et de rester plus longtemps.

Lorsque l'azote et l'oxygène dans notre sang sont comprimés par la pression de l'eau, l'azote s'accumule dans le sang, provoquant la condition dangereuse appelée narcose à l'azote, ou mal de décompression, et embolies mortelles si la décompression est effectuée trop rapidement.

Au lieu de respirer de l'azote, les participants Opération Ivy Bells respirerait de l'hélium avec de l'oxygène. Ce fut l'une des premières utilisations de plongée à saturation. Parce que l'hélium a un poids moléculaire inférieur à l'azote, il sort plus rapidement des tissus humains, ce qui le rend parfait pour la tâche.

Le troisième défi de Bradley était de trouver le câble soviétique 600 000 miles carrés de l'eau. La réponse lui est venue alors qu'il se souvenait de son enfance sur le fleuve Mississippi. Il se souvenait que des panneaux avaient été placés sur le rivage pour avertir les plaisanciers de ne pas mouiller parce qu'il y avait des lignes de transport public au fond de la rivière. Bradley a estimé que s'ils utilisaient ces signes en Amérique, les Russes utiliseraient quelque chose de similaire.

Effectivement, lorsque Flétan a atteint la mer d'Okhotsk en octobre 1971, ses marins ont scanné le rivage et ont trouvé des panneaux avertissant les pêcheurs d'éviter la zone où le câble avait été coulé.

Le quatrième défi de Bradley était de savoir comment puiser dans le câble sans le court-circuiter. Sa réponse était induction. UNE 20 pieds (6,1 m) long appareil a été conçu pour envelopper le 5 pouces de large câble sans percer son boîtier. En outre, l'appareil a été conçu pour tomber automatiquement si le câble était soulevé pour réparation.

Une histoire de couverture qui s'est avérée vraie

Prêt à partir à l'automne 1971, la Marine avait besoin d'un article de couverture pour rendre compte de la présence de flétan dans la mer d'Okhotsk, et ils en ont proposé un qui était si bon qu'il s'est avéré vrai.

L'histoire était que le flétan avait été envoyé pour rechercher et récupérer les débris d'un missile antinavire supersonique SS-N-12 Sandbox (AShM) soviétique afin que les États-Unis puissent créer des contre-mesures.

En tout, les plongeurs de la marine américaine ont récupéré plus de deux millions de débris de missiles qui ont été ramenés au laboratoire de recherche navale des États-Unis où ils ont été reconstruits, et le missile a été rétro-conçu. La Marine a découvert que le missile avait été guidé uniquement par radar et non par infrarouge comme on l’avait pensé.

Une course de presque 10 ans

À partir d'octobre 1971, chaque mois, des plongeurs sortaient du Flétan ou d'un navire jumeau, ils récupéraient les enregistrements et installaient de nouvelles bandes. Ensuite, les bandes ont été transportées à la National Security Agency (NSA) pour traitement.

La mission a été un tel succès qu'un robinet à propulsion nucléaire capable de stocker une année de données a été créé pour la marine par les laboratoires Bell d'AT & T, et des sous-marins supplémentaires ont commencé à surveiller les câbles sous-marins soviétiques dans le monde entier. Pendant près de dix ans, tout allait à merveille (jeu de mots), puis le désastre a frappé.

En janvier 1980, un employé de 44 ans de la NSA nommé Ronald Pelton réalisé qu'il était $65,000 endetté. Pelton est entré dans l'ambassade soviétique à Washington, DC et il a vendu le secret de Opération Ivy Bells aux Soviétiques pour $35,000.

Les États-Unis ont été surpris lorsque, en 1981, des satellites de surveillance américains ont montré une flottille de navires soviétiques, y compris un navire de sauvetage, assis juste au-dessus du site de l'écoute électronique. Le sous-marin USS Parche a été dépêché pour récupérer le robinet, mais ils ont constaté que les Soviétiques l'avaient déjà pris. À partir de 1999, le dispositif d'écoute électronique était exposé au public au Musée de la Grande Guerre patriotique à Moscou.

En juillet 1985, la raison pour laquelle le robinet avait été découvert a été révélée lorsque le contact de Pelton, un colonel du KGB nommé Vitaly Yurchenko fait défection en Amérique. Yurchenko a parlé aux agents américains de l'espionnage de Pelton, qui a conduit à l'arrestation de Pelton et à une peine de 29 ans de prison. Il a été libéré en 2015.


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